Cigarras Periódicas: Fenómeno Natural Bicentenario

La última aparición simultánea de este fenómeno se registró en 1803, época en la que Thomas Jefferson presidía los Estados Unidos y la expedición de Lewis y Clark estaba en marcha para explorar los territorios adquiridos con la compra de Luisiana.

Las cigarras periódicas, parientes cercanos de las chinches y los áfidos, capturan nuestra atención por su extraordinario ciclo vital. Tras su nacimiento, las larvas permanecen de 13 a 17 años alimentándose de las raíces bajo tierra, dependiendo de la especie, hasta que emergen a la superficie al alcanzar la madurez.

Este peculiar fenómeno protagonizado por los insectos se presenta una vez cada 221 años; se trata de la sincronización en la emergencia de la generación XIX, que reaparece cada 13 años, y la generación XIII, que lo hace cada 17 años, en distintas regiones de Estados Unidos.

La ocasión anterior en que ambas generaciones hicieron acto de presencia al unísono fue en 1803, bajo la presidencia de Thomas Jefferson en los Estados Unidos y justo cuando Lewis y Clark iniciaban su expedición para formalizar la compra de Luisiana.

El evento bicentenario

Para finales de abril y principios de mayo de 2024, se anticipa la emergencia simultánea de la generación XIX de 13 años, la cual es considerada la más numerosa entre las cigarras periódicas, junto con la generación XIII de 17 años, según indica la Universidad de Connecticut (UCONN).

Es habitual que las crías de la generación XIX surjan al mismo tiempo que las de la generación XII cada 5 o 6 años, siendo la última vez en 2015.

Lo extraordinario de este evento radica en que no es común que las larvas de ambas generaciones, generalmente aisladas geográficamente, emerjan simultáneamente y coincidan en el mismo hábitat. Este suceso se presenció por última vez en 1998, hace cerca de 26 años.

Aun así, el aspecto más asombroso de la emergencia de 2024 será la co-emergencia de las generaciones XIX y XII, un espectáculo que no se ha visto desde 1803 y que permitirá a las personas observar a ambas especies en su etapa adulta al mismo tiempo, algo que no se repetirá hasta 2037.

Los investigadores de la UCONN señalan que es «sumamente complicado» calcular el número exacto de cigarras periódicas debido a varios factores, aunque las estimaciones suelen superar el millón de individuos por acre.

Se prevé que más de un billón de cigarras aparecerán en la superficie en varios estados, incluyendo Maryland, Oklahoma, Illinois y Alabama, aunque no emergerán simultáneamente ni en las mismas ubicaciones.

¿Qué caracteriza a las cigarras periódicas?

Las cigarras periódicas (Magicicada spp.) forman parte del orden Hemiptera, conocido por tener un sistema bucal adaptado para absorber savia de las plantas o fluidos de otros animales, como la hemolinfa o la sangre.

Dentro de este orden, la mayoría se especializa en la succión de savia de las plantas, pero hay especies que son depredadoras y se alimentan de otros insectos.

Según especialistas de la UCONN, las cigarras periódicas se distribuyen exclusivamente en el este de América del Norte, y se dividen en siete especies distintas; cuatro de ellas completan su ciclo de vida en 13 años y las restantes tres, en 17 años. Las especies de 17 años se localizan en el norte, mientras que las de 13 años se encuentran en el sur y el medio oeste de los Estados Unidos.

Estos insectos pasan 13 o 17 años en estado de ninfa bajo tierra, donde construyen túneles hacia la superficie para emerger cuando es tiempo. A lo largo de este período, monitorean los cambios estacionales, aunque el método exacto que utilizan para ello sigue siendo un misterio para la ciencia.

La emergencia de las ninfas está altamente influenciada por las condiciones climáticas, sucediendo únicamente cuando la temperatura del suelo a unos 18 a 20 centímetros de profundidad llega a los 17 °C aproximadamente. Generalmente, este fenómeno se presenta antes en regiones más cálidas y de menor altitud.